Romper el final de la vida de una batería de iones de litio

2019-09-25 18:07:46

El mercado de reciclaje de baterías está impulsado tradicionalmente por el cobalto, pero puede estar cambiando.

Las tasas de reciclaje de litio están más sujetas a la demanda de productos básicos.

Se espera que las tasas de reutilización y reciclaje de baterías se expandan junto con la industria de vehículos eléctricos.

Según Hans Melin, fundador de Circular Energy Storage Research and Consulting, las tasas de reciclaje de las baterías de iones de litio son más altas de lo que algunas personas piensan, alrededor del 50% frente a informes de tasas tan bajas como el 5%. Aún así, no todos los materiales en las baterías, incluido el litio, se reprocesan y terminan en nuevos productos. S&P Global Market Intelligence recientemente se encontró con Melin para hablar sobre el complejo ciclo de vida de una batería de iones de litio. La siguiente conversación ha sido editada por extensión y claridad.

S&P Global Market Intelligence: cuando hablamos de baterías de iones de litio, ¿qué proporción de ellas se reciclan?

Hans Melin: Diría que la mayoría de ellos están siendo reciclados. En primer lugar, uno de los números que es muy importante tener en cuenta hoy en día es que aproximadamente el 80% de las baterías de iones de litio que llegan al final de su vida útil provienen de la electrónica portátil.

Teléfonos y este tipo de cosas.

Exactamente. La mayoría de las baterías en los vehículos eléctricos aún no han llegado al final de su vida útil.

389/5000La percepción de que las baterías de iones de litio no se reciclan es básicamente una combinación de cosas, ignorancia y falta de comprensión del mercado. Si nos fijamos en América del Norte, las baterías realmente irán a Asia, porque pagan precios mucho más altos que los procesadores en Canadá y Estados Unidos. Europa es un poco diferente, pero al menos el producto final a menudo se producirá en Asia.

¿Puede descomponer el reciclaje de baterías de iones de litio en un porcentaje que termina en manos de recicladores?

Es realmente difícil obtener el número exacto. Hemos estado usando un modelo cuando tenemos que hacerlo y datos reales donde podemos. Sabemos básicamente lo que ocurre en el mercado. Cuando las baterías llegan al final de su vida útil, básicamente hay cuatro formas diferentes en que pueden ir. Se pueden almacenar. Se pueden exportar, lo cual es un paso para reciclar u otra cosa. Se pueden tirar a la basura. Y luego puedes reutilizar las baterías.

Si observa todas esas vías, lo que decimos es que aproximadamente el 50% de las baterías que llegaron al final de su vida útil el año pasado fueron recicladas. Pero muchos de ellos se reutilizan. Por ejemplo, las baterías de computadoras portátiles o módems irán a China para convertirse en bancos de energía y otros tipos de paquetes. Las baterías que están llegando al reciclaje, son material heredado, más antiguo que el material al final de su vida útil.

126/5000Al reciclar baterías de iones de litio, dame una idea del proceso. ¿Cuánto material en ellos, como el litio, se puede recuperar?

Las tecnologías para reciclar baterías y separar los materiales, esa tecnología está ahí. No es el problema Eso no significa que los recicladores siempre estén haciendo eso. Es una cuestión de precios de los materiales y de dónde está la demanda del producto. El litio siempre ha sido un tipo de material que, aunque muchas empresas pueden reciclarlo, pueden elegir no hacerlo porque el precio no es el correcto. O cuando no tienen los clientes, pueden elegir básicamente verterlo por el desagüe.

Podrían sacar solo el cobalto, los materiales más valiosos, y deshacerse de otros.

Exactamente. Tradicionalmente, el mercado ha sido impulsado por el cobalto. Pero diría que la atención no se centra tanto en el cobalto como solía ser [con los precios volátiles del cobalto y la química cambiante de la batería]. Los recicladores quieren la chatarra de producción primero porque es limpia, es nueva y se relaciona mucho más con el producto final que usted quiero hacer. El siguiente es un flujo realmente bueno de baterías de desecho con alto contenido de cobalto y luego tiene todo tipo de otras baterías de desecho que puede procesar.

Suponiendo que los recicladores recuperen litio y no solo cobalto, ¿están produciendo algo que volverá a la batería o están produciendo productos de litio que podrían tener usos de menor calidad?

Buena pregunta. La mayoría de los recicladores, dirían que es de grado batería. Hay expertos en litio que son muy escépticos al respecto. Y digo que no soy químico. No lo sé. Pero si lo mira desde la perspectiva de la cadena de valor, la mayoría de estos recicladores venden a los productores de baterías. Uno de los mayores recicladores en Corea del Sur está fabricando fosfato de litio a partir de sus baterías recicladas y convirtiéndolo en carbonato de litio.

Con la creciente adopción de vehículos eléctricos y mayores volúmenes de batería, ¿dónde ve que van las tasas de reutilización y reciclaje?

Será alto Muchas de las baterías se reutilizarán como baterías de vehículos eléctricos, y se almacenarán hasta que se necesiten. Eso significa que tomarán mucho tiempo hasta que vayan a reciclar. Si no son lo suficientemente buenas como para convertirse en baterías de vehículos eléctricos, podrían usarse para el almacenamiento de energía y la energía de respaldo.